Ken Follett
Ken Follett

Ken Follett: Spændingens og de store historiers mester

Når Gentofte Bogmesse den 2. marts slår dørene op, er det intet mindre end en litterær verdensstjerne der som den første indtager Biblioteksscenen. Ken Follett har de sidste årtier begejstret det læsende publikum med sine spændingsromaner og historiske fortællinger.

KENNETH MARTIN FOLLETT figurerer på listen over de 100 mest sælgende forfattere gennem tiderne, og hans bøger har solgt i over 150 millioner eksemplarer. Men Folletts egen fortælling startede et helt andet sted, nemlig i Cardiff i Wales i 1949, hvor han boede indtil han som ti-årig flyttede til London med sin familie. Opvæksten var præget af stærkt religiøse forældre, hvis syn på tidens underholdning, tidligt fik den unge Follett til at gå på opdagelse i bøgernes verden. Med forfatterens egne ord:

With no TV or radio, and no Saturday morning pictures which all the other kids used to go to, reading was my entertainment. I didn’t have many books of my own and I’ve always been grateful for the public library. Without free books I would not have become a voracious reader, and if you are not a reader you are not a writer.

Dog var det studierne Ken Follett i første omgang kastede sig over. I 1970 tog han sin universitetsgrad i filosofi, hvorefter han videreuddannede sig inden for journalistik. Han fik arbejde på lokalavisen i Cardiff, og tre år senere ved Evening News i London.

Gennembruddet

I slutningen af 1970’erne blev Ken Follett underdirektør på et lille forlag, Everest News. Samtidig begyndte han at skrive romaner om aftenen og i weekenden, for at kunne betale bilregningerne, som han har fortalt det i flere interviews. Det helt store gennembrud kom da den kun 27-årige Ken Follett i 1978 udgav Nålens øje, en spionroman om de hektiske måneder i 1944, der kredser om planlægningen af invasionen i Normandiet, og om jagten på Hitlers mesterspion ”die Nadel” som har gennemskuet planerne. Nålens øje blev en øjeblikkelig bestseller, der året efter hjemtog den prestigefyldte Edgar Allen Poe Award. Året efter fulgte endnu en bestseller, Triple, om tre agenter, fra henholdsvis Israel, Egypten og Sovjet, som hver især kæmper om en skibsladning uranmalm, der skal bruges til at fremstille atombomber.

I 1980’erne fortsatte rækken af bestsellere. Først kom Nøglen til Rebecca (1980), en hæsblæsende spionroman om ørkenkrigen i 1942, hvor vi følger den engelske efterretningstjenestes jagt på den halvt tyske og halvt arabiske mesterspion, Alex Wolff, der har haft held til at opsnappe og videresende de allieredes planer til general Rommel. I 1982 fulgte Manden fra Sankt Petersborg, hvor nogle russiske anarkister i 1914 forsøger at forhindre en hemmelig traktat mellem England og Rusland. Siden kom Operation Ørneflugt (1983) og De fem løvers dal (1987).  

Ken Follett havde fundet opskriften på succes: nervepirrende spionromaner og politiske thrillere, som alligevel skilte sig ud fra mængden af tju bang litteratur, ved sine dybdegående karakterskildringer og psykologiske portrætter.

Derfor kom det mildest talt som en overraskelse, da Ken Follett i slutningen af 80’erne præsenterede forlaget for sin næste ide til en roman. Med udgangspunkt i sin store fascination for katedraler, ville Ken Follett skrive en historisk roman om 1100-tallets England, sat i den fiktive by, Kingsbridge.

En ny side 

I 1989 udkom Jordens søjler, romanen, der mere end nogen af hans tidligere romaner, satte Ken Follett på det litterære verdenskort. Den anmelderroste historiske fortælling om borgerne i middelalderens Kingsbridge, blev en verdensomspændende succes, der ikke alene åbnede op for et helt nyt læsepublikum, men samtidig løftede Follett op i den helt tunge liga af forfattere. Bogen er siden blevet lavet til en mini-tv-serie,  ligesom det nu kan opleves på spillekonsollerne. Jordens søjler blev i 2016 transformeret til musikteater på Østre Gasværk og holdet bag den forestilling arbejder lige nu på opsætningen af Den Evige Ild, der har verdenspremiere på Bellevue Teatret den 1. marts. 

Op gennem 90’erne og 00’erne demonstrerede Ken Follett gang på gang at han mestrede sammenkoblingen af nervepirrende, underholdende narrativer, sat i historiske rammer, fyldt med socio-psykologiske portrætter. Det ser vi blandt andet i Guds næve (1998), hvor vi følger manden der kalder sig Præst og hans kamp for at redde et kollektiv i Sierra Neveda. I London kalder (2002), hvor en ung dansker i 1941 falder over en mystisk installation på den jyske vestkyst, hvad der skal vise sig at være en vigtig brik i Englands forsøg på at mindske tabene ved bombetogterne. Og i Sneet inde fra 2004, hvor vi følger nogle terrorister der planlægger et indbrud mod en medicinalfabrik i Skotland, da en voldsom snestorm lukker sig om forbrydere og forfølgere.

De store fortællinger

I 2007 udkom Uendelige verden, den blandt fans længe efterspurgte efterfølger til Jordens Søjler. Historien var nu rykket frem i tid til 1300-tallet, hvor England præges af 100-årskrigen mod Frankrig og pesten, den sorte død, der over hele Europa river menneskesjæle væk i hobetal. Som sin forgænger skulle den anden fortælling i hvad der nu blev kaldt for Kingsbridge-serien, gå sin sejrsgang verden over. Samtidig markerede udgivelsen et skifte i forfatterens fokus, fra færdige historier til store serier.

Fra 2010 til 2014 udgav Ken Follett sin store Century-triologi: en historisk rejse, hvor vi følger fem familier, deres børn og børnebørn, gennem de skelsættende begivenheder der prægede 1900-tallet. I første bind, Giganternes fald, er det 1. verdenskrig der danner historisk og politisk bagtæppe til familiernes genstridigheder. I andet bind, Verdens Vinter, følger vi de samme hovedpersoner, og børnene, i deres kamp for kærlighed og demokrati op gennem Depressionen i 1930’erne, og deres kamp for overlevelse under 2. verdenskrig. Serien blev afsluttet med På kanten af evigheden, hvor det nu er børnebørnene af de personer vi første gang stiftede bekendtskab med i Giganternes fald, som vi følger op gennem den Kolde Krig, Cubakrisen og 60’ erne og op til Berlinmurens fald i 1989.

Den evige ild

Nu er Ken Follett tilbage med den tredje fortælling i den højtskattede Kingbridge-serie, Den evige ild. Vi befinder os nu i 1500-tallets England, præget af de religiøse kampe mellem protestantismen og katolicismen, der hærger det meste af Europa, og som truer den siddende regent, den protestantiske Elisabeth 1. I Paris sidder den katolske kusine, Maria Stuart, der af mange betragtes som den retmæssige arving til Englands trone. I et forsøg på at afværge potentielle sammensværgelser og attentatplaner skaber Elizabeth landets første efterretningstjeneste – en forløber til nutidens MI6 – en beslutning, som det skal vise sig også får betydning for borgerne i Kingsbridge.

Ken Follett har aldrig selv lagt skjul på at han ønsker at underholde sit læsepublikum – hvad skaren af læsere tydeligt demonstrerer at han gør forbandet godt. De omfangsrige og til tider meget detaljerede bøger beskriver på samme tid store, komplekse og historiske tematikker, og helt almindelige mennesker liv, der fanges i og bidrager til begivenhedernes ofte hæsblæsende udvikling. Det er storslået, til tider detaljeret, men aldrig kedeligt. Ken Folletts romaner læses som den tørstende drikker kildevand – som gjaldt det livet. 

Materialer